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Quelqu’un veut-il acheter De Beers ?

En décembre 2015, les dirigeants d'Anglo American ont informé les investisseurs d'une restructuration: Le géant minier supprimerait 85 000 emplois, vendrait certains de ses actifs non essentiels et rationaliserait ses activités en trois divisions, dont De Beers. Cela a mis un terme temporaire aux spéculations selon lesquelles Anglo pourrait vendre sa célèbre filiale à la …

En décembre 2015, les dirigeants d’Anglo American ont informé les investisseurs d’une restructuration: Le géant minier supprimerait 85 000 emplois, vendrait certains de ses actifs non essentiels et rationaliserait ses activités en trois divisions, dont De Beers. Cela a mis un terme temporaire aux spéculations selon lesquelles Anglo pourrait vendre sa célèbre filiale à la fin d’une année difficile pour les matières premières, y compris pour les diamants.

Les rumeurs sont réapparues. En février de cette année, le PDG d’Anglo, Duncan Wanblad, a répondu aux spéculations sur un éventuel désinvestissement en disant que ce n’était « pas spécifiquement » quelque chose que la société mère envisageait, d’après le Financial Times. Cependant, la semaine dernière, Le Wall Street Journal rapporté qu’Anglo en était aux premières étapes des discussions sur une vente potentielle. Cette information est apparue quelques jours après l’offre d’achat de 39 milliards de dollars faite par BHP et rejetée par Anglo.

Cette fois-ci, Anglo semble déployer des efforts plus sérieux pour conclure un accord avec De Beers. Le conglomérat minier a eu des conversations avec des acheteurs potentiels pour l’unité de diamants au cours des dernières semaines, « y compris des maisons de luxe et des fonds souverains du Golfe ». Le Wall Street Journal a déclaré, citant des sources anonymes.

La situation touche à des questions clés que de nombreux acteurs de l’industrie se sont posées au cours de l’année écoulée : L’effondrement de 2023 sur le marché du diamant était-il un autre ralentissement cyclique ou le signe d’un avenir plus sombre pour l’industrie ? Les diamants cultivés en laboratoire ont-ils eu un impact permanent sur les diamants naturels ?

Le déclin de 2015 était, comme l’a dit à l’époque Philippe Mellier, PDG de De Beers, un problème d’inventaire et non purement un problème de demande. L’industrie souffrait de problèmes structurels de surstockage.

La crise de 2023 était due à une menace sans précédent de la part des synthétiques, combinée à une incertitude géopolitique, à des conditions économiques difficiles aux États-Unis et à un effondrement de la demande en Chine qui semble assez profond.

Anglo a reflété cela lorsqu’il a effacé 1,56 milliard de dollars de la valeur comptable de De Beers en février, citant une réduction de la demande des consommateurs et des prix plus bas que les prévisions précédentes.

« Bien que l’industrie ait traversé le bas du cycle, nous restons confiants dans les perspectives positives à long terme, et notre priorité chez De Beers reste de mettre en œuvre notre stratégie dans l’intérêt de nos parties prenantes », a déclaré mercredi un porte-parole de De Beers.

Un pouvoir en déclin

Ce n’est pas que De Beers ne soit pas rentable : Ses bénéfices sous-jacents ont été positifs au cours de huit des dix dernières années, selon les dossiers de Rapaport.

Mais l’apparente volonté de vendre – après une perte sous-jacente de 314 millions de dollars en 2023 – suggère qu’Anglo ne considère plus De Beers comme l’actif attractif qu’il était.

Cela reflète également le sentiment que le pouvoir de De Beers sur le marché du diamant s’est affaibli. Être un « sightholder » n’est plus l’avantage exclusif qu’il était autrefois.

La rentabilité est faible, les négociants enregistrant actuellement des marges négatives ou à l’équilibre sur les reventes de diamants bruts, à l’exception d’une poignée d’articles de 2 carats et plus pour lesquels le mineur a procédé à de fortes réductions de prix en janvier. Les fabricants ont également du mal à tirer profit de la taille et du polissage des produits. Nombre d’entre eux considèrent leur statut de « sightholder » comme un passif plutôt que comme un atout.

Entre-temps, les relations entre De Beers et le Botswana sont devenues de plus en plus difficiles. L’accord de vente avec le gouvernement a été retardé et désordonné, et n’a toujours pas été signé. Il a laissé De Beers avec une part plus petite du diamant brut du Botswana et un plan pour donner à l’Okavango Diamond Company (ODC), propriété de l’État, une plus grande proportion au fil du temps. HB est également apparu comme un concurrent. Il n’y a aucune raison de penser que les choses vont s’arranger.

« La communauté des sightholder se sent moins en sécurité avec De Beers que jamais auparavant », a déclaré l’un de ses clients en février. « Allons-nous traiter avec De Beers dans 10 ans ou directement avec les gouvernements ? ».

Vente difficile

Cela soulève la question de savoir qui serait intéressé par le rachat de De Beers. BHP, qui est sorti de la catégorie en 2013 avec la vente de la mine Ekati, ne souhaite vraisemblablement pas revenir, mais a été prudent dans sa formulation, indiquant qu’il souhaitait acquérir De Beers avant de décider de ce qu’il allait en faire.

L’activité diamantaire d’Anglo et ses autres « opérations de haute qualité… feraient l’objet d’un examen stratégique après achèvement », a déclaré BHP dans un communiqué décrivant son offre.

Anglo et De Beers ont refusé de commenter les détails. « Nous avons clairement indiqué depuis un certain temps que nous examinons tous les actifs de notre portefeuille pour nous assurer qu’ils sont adaptés au long terme », a déclaré un porte-parole de la société mère. Rapaport News mercredi.

Les autres principaux candidats sont des maisons de luxe telles que LVMH, qui, jusqu’en 2017, possédait la moitié de De Beers Jewellers (connue à l’époque sous le nom de De Beers Diamond Jewellers). Cela créerait une proposition unique de mise sur le marché des mines, mais les entreprises de ce type seraient réticentes à assumer les coûts et les défis liés à l’exploitation des mines, ainsi que les complexités liées à la collaboration avec les gouvernements. Elles auraient également besoin d’une stratégie pour vendre les énormes quantités de diamants de qualité inférieure et moyenne qui ne les intéressent pas.

D’autres options pourraient être un rachat par la direction, une cotation en bourse ou une vente à un investisseur financier.

L’un des prétendants les plus intrigants qui passe dans le moulin à rumeurs est le gouvernement du Botswana, qui possède déjà 15 % de De Beers – bien que la question de savoir s’il pourrait réunir les milliards de dollars nécessaires soit une autre question.

Quiconque achète De Beers prendrait en charge une entreprise qui vend – et donc fait des bénéfices – d’une manière inhabituelle. L’argument de vente unique de la société n’est pas tant ses diamants que sa méthode d’approvisionnement, qui offre un certain degré de cohérence et des assortiments soigneusement créés en échange d’un prix élevé. Cela implique des relations extrêmement importantes et potentiellement fragiles avec les « sightholders », dont la plupart sont des fabricants et des négociants indiens et juifs qui travaillent avec des marges étroites.

Tout cela est plus difficile que jamais compte tenu des complexités politiques, de la montée en puissance des produits cultivés en laboratoire et de l’incertitude qui règne sur les marchés de consommation américains et chinois.

« Si tu as quelques milliards en réserve, les dépenserais-tu pour quelqu’un comme De Beers ? », s’est interrogé un initié du marché. « Ce n’est pas une mauvaise entreprise, mais y a-t-il des moyens moins risqués d’accéder à ce genre d’opportunité ? La réponse de beaucoup de gens serait ‘oui’. »

Image : Signalisation dans les bureaux d’Anglo American et de De Beers à Londres. (De Bee

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Karoline G.

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